• Núria Estapé, science journalist

    Ai?? quoi sert la mAi??lanine ?

    16 mai Ai?? quoi sert la mAi??lanine ?

    Quand on parle soleil et bronzage, on parle de mAi??lanine. La peau la produit lorsque nous sommes au soleil et cai??i??est grA?ce Ai?? elle que nous bronzons. En effet, la mAi??lanine est un pigment qui fait brunir la peau afin de la protAi??ger des dommages occasionnAi??s par les rayons ultraviolets du soleil. Les cheveux et les iris en contiennent aussi. Mais, quai??i??est-ce que la mAi??lanine exactement, et Ai?? quoi sert-elleAi???

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    La mAi??lanine nai??i??est pas lai??i??exclusivitAi?? des hommesAi??: elle existe chez la majoritAi?? des A?tres vivants. Certains animaux peuvent se camoufler en changeant de couleur et les plantes arborent les leurs grA?ce Ai?? elle. Il sai??i??agit dai??i??un pigment dAi??rivAi?? de la tyrosine, un acide aminAi?? indispensable au bon fonctionnement de notre organisme. Dans notre peau, elle est produite par les mAi??lanocytes, des cellules de lai??i??Ai??piderme, et dans les follicules pileux (racines des poils). Cai??i??est comme un crayon de couleur, responsable des tons marron et rougeA?tres de la peau, des poils et de nos cheveux. Mais ce nai??i??est pas lAi?? sa fonction principale, qui est de nous dAi??fendre des effets nocifs des rayons ultraviolets.

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    LumiA?re et couleur

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    Cai??i??est la lumiA?re qui permet Ai?? la mAi??lanine de travailler. Sa fabrication est stimulAi??e par la lumiA?re ultraviolette Ai??mise par le soleil. La mAi??lanine Ai??Ai??neutraliseAi??Ai?? les rayons UV en les absorbant et les Ai??met ensuite Ai?? diverses longueurs dai??i??onde, formant des couleurs perceptibles Ai?? lai??i??Ai??il humain.

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    Les substances telles que la mAi??lanine, qui absorbent la lumiA?re et la renvoient en formant des couleurs visibles, sont appelAi??es chromophores. Par exemple, le bAi??ta carotA?ne, qui est extrait des carottes, est utilisAi?? comme teinture jaune et orangAi??e. La chlorophylle, un autre chromophore, est responsable des tons verts des plantes.

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    La peau humaine comporte deux chromophores, ou pigments cutanAi??s basiquesAi??: lai??i??hAi??moglobine, qui teinte surtout les peaux rosAi??es des personnes de race caucasienne ou blanche, et la mAi??lanine, responsable des peaux plus foncAi??es ou noires. En outre, la mAi??lanine protA?ge lai??i??iris des yeux et agit en synchronie avec certaines hormones pour nous protAi??ger des radiations solaires excessives ou, au contraire, afin que nos fonctions vitales se maintiennent en lai??i??absence de lumiA?re.

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    Le voyage de la mAi??lanine

    Les cellules qui fabriquent la mAi??lanine, les mAi??lanocytes, possA?dent des tentacules qui sont en contact avec les kAi??ratinocytes, les cellules les plus abondantes Ai?? la surface de lai??i??Ai??piderme, par lesquels elles leur cA?dent des particules de pigment stockAi??es dans des sacs microscopiques appelAi??s mAi??lanosomes. Ai?? partir des mAi??lanosomes, les particules de mAi??lanine colorent et brunissent la peau.

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    Plus nombreux seront les mAi??lanosomes qui atteindront les kAi??ratinocytes superficiels, plus foncAi??e sera la peau. La face interne des avant-bras et des jambes est plus claire que le visage ou le dAi??colletAi?? parce que ce sont des zones oA? il y a moins de mAi??lanocytes pour produire de la mAi??lanine. Dans certaines zones de la peau oA? une protection accrue est nAi??cessaire, comme lai??i??arAi??ole des mamelons, la mAi??lanine sai??i??accumuleAi??: cai??i??est pour cela que leur ton est plus foncAi?? que celui de la peau adjacente.

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    EumAi??lanine et phAi??omAi??lanine

    En rAi??alitAi??, notre peau fabrique deux types de mAi??lanine diffAi??rents. Les gens au teint pA?le et les roux produisent plus de phAi??omAi??lanine, tandis que les personnes de race noire et les bruns fabriquent davantage dai??i??eumAi??lanine. Lai??i??eumAi??lanine absorbe un maximum de rayons ultraviolets et est donc considAi??rAi??e comme un photoprotecteur naturel. Cela signifie que la pigmentation foncAi??e de la peau lui permet dai??i??A?tre protAi??gAi??e.

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    En revanche, la phAi??omAi??lanine agit comme un photosensibilisateur, rendant la peau plus sensible Ai?? la lumiA?re solaire, ce qui est nAi??cessaire pour synthAi??tiser la vitamine D, par exemple. Si nous prenons un bain de soleil, lai??i??eumAi??lanine brunit la peauAi??; si nous cessons de prendre le soleil, la proportion de phAi??omAi??lanine augmente et nous perdons notre couleur bronzAi??e.

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    Quand la mAi??lanine ne fonctionne pas

    Lai??i??albinisme est une altAi??ration gAi??nAi??tique dont la consAi??quence est une carence en mAi??lanine. Lai??i??aspect caractAi??ristique de la peau et des cheveux des albinos nous rappelle que le vieillissement des cheveux, qui les rend gris ou blancs, est lui aussi dAi?? Ai?? la baisse de production de la mAi??lanine.

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    Certaines hormones ont Ai??galement une influence sur le fonctionnement de ce pigment. Pendant la grossesse, ou Ai?? la mAi??nopause, il nai??i??est pas rare dai??i??avoir des problA?mes de pigmentation cutanAi??e, comme le vitiligo (perte de pigmentation dans certaines zones de la peau) ou le mAi??lasma (excA?s de pigmentation).

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